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仙女座星系一直吞噬着其它星系

  • 更新日期 - 2019年10月04日 12:44

像大多数大星系一样,银河系是一个冷血的食人族,有吞噬较小的星系以保持其可爱螺旋形的历史。但是,从现在起数十亿年后,我们的宇宙之家可能会与一个饥饿的邻居仙女座星系相遇。

仙女座星系一直吞噬着其它星系

离我们最近的大型星系仙女座(Andromeda)即将坠毁,距银河系约45亿年。巨大的粉碎将如何改变参与星系的形状?那是任何人的猜测。但是,鉴于仙女座的大小,天文学家知道我们的邻居在玩银河拔河比赛时并不懈怠,而且,根据发表在《自然》杂志上的新研究,仙女座的食人性可能要大得多。比过去科学家猜想的还要厉害。

仙女座星系一直吞噬着其它星系

科学家利用五种不同望远镜的观测结果,观察了仙女座轨道边缘的恒星弥散光晕,并发现了至少两个星团,它们的轨迹和速度似乎彼此不匹配,或者其余星团彼此之间似乎并不匹配。根据这些星团的估计年龄,研究小组确定它们是仙女座很久以前吞噬的两个古代矮星系的残余物,一个星系在几十亿年前被吞噬,另一个星团则在一百亿年前被吞噬。

仙女座星系一直吞噬着其它星系

这些发现仅基于仙女座星系的一小部分恒星,可能类似地代表了整个银河系100亿年生命周期中其他合并的宇宙残骸的一小部分。

澳大利亚国立大学天文学家道格拉斯·麦基(Dougal Mackey)在一份声明中说: “仙女座星系比银河系更大,也更复杂,这表明它已经吞噬了更多,甚至可能更大的星系。” “知道我们的银河系要面对什么样的怪物,对于发现银河系的最终命运很有用。”

仙女座星系一直吞噬着其它星系

在这项新研究中,Mackey和他的同事们将他们的观测集中在先前仙女座号调查中确定的92个星团上。这些星团中的每个星团都位于银河系的光环中,距离银河系中心超过81,000光年,在那里最容易发现银屑残骸的异常运动。(仙女座星系的宽度约为110,000光年,而银河系周长的估计值则为100,000至200,000光年。)

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研究人员估计了这些星团中77个的速度和视在轨道,发现了两个不同的群-一个较旧的星团咬住红肿的花蒂,垂直于银河盘旋转,而另一个较年轻的星团与这些星团成90度角旋转。研究人员将这些群体解释为相距数十亿年的两次古代合并事件的残余。

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这些发现并不能解决“谁在银河战役中获胜:仙女座还是银河系?”的问题。幸运的是,天文学家还有数十亿年的时间来解决这一难题。

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